1            Have you ever seen a bear with eight legs?  How about a bear that can survive in space or under water?  If you haven’t, then you probably don’t know about a creature called a tardigrade, or “water bear”.

2            Of course, water bears are not actual bears.  Rather, they are microscopic organisms that get their name from where they usually live — in or near water — and from the fact that they look and move like little bears.

3            Water bears have been living on earth for about 600 million years but were first discovered by humans around 1773.  Since then, more than 1000 different species have been identified.  Water bears are tiny, usually less than 1 millimeter long, and have eight legs with small claws on the ends.  They are found all over the planet — in salt and fresh water, on the highest mountain tops and at the bottom of the deepest oceans, in frozen Antarctic ice sheets and in tropical forests.  Water bears are everywhere.

4            The most interesting thing about water bears is that they can survive in places and conditions that would kill humans instantly.  For example, they can withstand temperatures as high as 150 degrees Celsius, and as low as -200.  They can also tolerate the extreme pressure, solar radiation, and lack of oxygen in space for up to ten days.  Water bears can also survive for up to ten years without water.

5            How are these small creatures able to live in such inhospitable environments?  When a water bear encounters dangerous conditions, it stops most of its life functions and enters a condition called cryptobiosis.  In this state, the water bear’s metabolism slows to 0.01% of normal, and the amount of water in its body drops to 1% of the normal level.  It can remain like this for years but will come back to life in just a few minutes when exposed to water.

6            Scientists are fascinated by water bears’ ability to enter and exit this near-death state, and they are curious about whether humans might be able to do the same thing.  Using cryptobiosis like water bears do would allow astronauts to travel long distances through space without aging, or sick people to hibernate until a cure is found for their illness.  The possibilities are promising, which is why scientists continue to study the small, but incredibly tough, water bear.






1 8本の足を持つクマを見たことがありますか。宇宙空間や水中で生きていけるクマはどうでしょう。もし見たことがないのなら,おそらく,緩歩動物すなわち「クマムシ(water bear)」と呼ばれる生物のことを知らないでしょう。

2 もちろん,クマムシは本当のクマではありません。もっと正確に言うと,それらは顕微鏡でしか見えないほど小さな生物で,水中や水辺といったそれらが通常生息する場所と,見かけや動き方が小さなクマに似ているという事実から,そのように名付けられているのです。

3 クマムシは約6億年前から地球上に生息してきましたが,人間によって初めて発見されたのは1773年頃のことでした。それ以来,1000種を超える様々な種が確認されてきました。クマムシはとても小さく,体長は通常1ミリに満たず,先端に小さな爪のある8本の足を持っています。それらは,海水中でも淡水中でも,最も高い山の頂上でも最も深い海の底でも,凍てついた南極の氷原の中でも熱帯の森林の中でも,地球上のいたるところで見つかります。クマムシはあらゆるところにいるのです。

4 クマムシに関して最も興味深いことは,人間なら一瞬にして死んでしまうであろう場所や状況においても,生き延びることができるということです。例えば,それらは摂氏150度もの高温や-200度もの低温に耐えることができます。それらはまた,宇宙空間で,極端な気圧(=真空)や太陽放射や酸素の欠乏に,10日間までは耐えることができます。また,クマムシは,水がなくても10年間は生き延びることができます。

5 この小さな生物は,そのような生存に適さない環境の中でどのようにして生きていられるのでしょうか。クマムシは,危険な状況に遭遇すると,生命機能のほとんど全てを停止し,クリプトビオシスと呼ばれる状態に入ります。この状態では,クマムシの代謝は通常の状態の0.01%にまで遅くなり,体内の水分量は平常値の1%に落ちます。クマムシは,何年間もこのような状態でいることができますが,水に触れればたった数分で蘇生します。

6 科学者たちは,臨死状態に入ったり,そこから抜け出したりするクマムシの能力に魅了され,人間に同じことができるかどうかを知りたがっています。クマムシのようにクリストビオシスを利用すれば,宇宙飛行士は,年をとらずに宇宙を長距離旅することができ,また,病気を患う人々は,その病気の治療法が発見されるまで冬眠することができるでしょう。その可能性には期待が持てます。だからこそ,科学者たちは,小さいけれども信じられないほどたくましいクマムシを研究し続けているのです。


クマムシは,小さいが強靭な生物である。地球上のあらゆる場所に生息し,過酷な環境にさらされてもクリプトビオシス状態に入ることで生き延びる。その能力を人間にも適用しようと,クマムシの研究が続けられている。 (100字)