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本文

Lesson 19

The house cat is the most popular pet in the world. A third of American households have cats, and more than 600 million live among humans worldwide. Yet, as familiar as these creatures are, understanding their origins has proved difficult. Whereas other once-wild animals were domesticated to serve humans, cats contribute virtually nothing in the way of food or work to help us. How, then, did they become such common features of our homes?
Scholars had believed that the ancient Egyptians were the first to keep cats as pets, starting around 3,600 years ago. But research over the past five years has generated fresh insights into both the ancestry of the house cat and how its relationship with humans evolved. In 2004, Jean-Denis Vigne of the National Museum of Natural History in Paris reported finding the earliest evidence of humans keeping cats as pets on the Mediterranean island of Cyprus. He found that 9,500 years ago an adult human of unknown gender was buried in a shallow grave there. In its own tiny grave, just 40 centimeters away, was an eight-month-old cat, its body oriented in the same westward direction as the human's. (2)This indicates that people had a special relationship with cats nearly 10, 000 years ago.
With an approximate age of the beginning of cat domestication established, we can begin to work on the old question of why humans ever developed a special relationship with cats. Whereas other domesticated animals were recruited from the wild by humans who bred them for specific tasks, cats probably chose to live among humans because of opportunities they found for themselves there. For example, it is almost certain that house mice attracted cats into homes. Over time, those wild cats adapted to human environments.
Because small cats do little harm, people probably did not mind their company. They might have even encouraged the cats to stay around when they saw them killing mice and snakes. Cats may have held other appeal, too. Some experts think that cats possess features that might help them to develop a relationship with people. In particular, cats often have "cute" features, which are known to attract nurturing from humans. In all likelihood, then, some people took kittens home simply because they found them adorable and tamed them, giving cats an entry into the human family.

訳文

Lesson 19 家猫の起源
全訳
家猫は世界で最も人気のあるペットである。アメリカの家庭の3分の1が猫を飼っており,世界中で6億匹を超える猫が人間にまじって暮らしている。しかし,この生き物がなじみ深いものであるにもかかわらず,その起源を理解することはこれまで難しいことだった。かつては野生だった他の動物が,人間の役に立つよう飼いならされたのに対して,食料になるという点でも私たちの役に立つ働きをするという点でも,猫は実質的には何の貢献もしていない。では,どういう経緯で,猫は私たちの家庭のこれほどの共通点となったのだろうか。
古代エジプト人が猫をペットとして飼った最初の人々となり,3,600年前頃から飼い始めたものと学者は以前は考えていた。しかし,ここ5年間にわたる研究で,家猫の祖先と,家猫の人間との関わりが進化した経緯との両方に対する,新たな見方が生まれることになった。2004年,パリ国立自然史博物館のジャン・ドゥニ・ヴィーニュが,地中海のキプロス島で,人間が猫をペットとして飼っていた最も古い証拠を発見したと報告した。彼は9,500年前,そこで性別不明の成人が浅い墓に埋葬されたことを発見したのだ。わずか40センチしか離れていない,とても小さな自分の墓の中にいたのは,生後8ヶ月の猫で,その遺体の向きは,その人物の遺体と同じ西の方角だったのだ。このことが示しているのは,1万年近く前から,人間は猫と特別な関係を持っていたということである。
猫の飼いならしの始まったおよその年代が確証されたので,我々は,これまで人間が猫と特別な関係を育んできたのはなぜかという,もとの疑問に取り掛かり始めてもよいだろう。飼いならされた別の動物たちが,特別な作業に当たらせようと飼育をする人間たちによって,野生状態から引き入れられたのに対して,猫はおそらく,自分自身で見つけだした機会のせいで,人間にまじって生きてゆくことに決めたのだろう。例えば,家ネズミが猫を家へと引き寄せたことは,ほぼ確かなことである。時が経つにつれ,そういった野生の猫は,人間の環境に適応していったのだ。
小さい猫はほとんど害にならないので,おそらく人間は猫が一緒にいることを気にしなかっただろう。猫がネズミやヘビを殺しているところを見て,猫を周辺にいつくように仕向けることさえしたかもしれない。猫にはまた,別の魅力もあったのかもしれない。猫は,人間との関係を築く助けになる容貌を持っているからと考える専門家もいる。とりわけ,猫は「可愛らしい」容貌をしていることが多く,そのおかげで人間からの庇護を受けられるのだと知られている。だからおそらく,単に愛らしいと感じたがゆえに,子猫を家に連れて帰り,飼いならし,人間の家族の中に入れた人もいたのであろう。

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